Restricciones a protestas crean controversia sobre prácticas policiales en Elon University

Restricciones a protestas crean controversia sobre prácticas policiales en Elon University

Cuatro miembros de la Policía de Elon University se paran al lado de agentes de Graham y Burlington después de ser enviados a imponer una orden controversial del Alguacil de Alamance County el 27 junio 2020. Foto cortesía de Lindsay Ayling

Docenas de carros de policía se desplazaron a Graham rodeando el Palacio de Justicia Histórico de Alamance County y su polémica estatua confederada a finales de junio, como parte de sus prácticas policiales.

Dentro de los oficiales se encontraban agentes de la policía de Elon University. Como parte de un acuerdo de ayuda mutua entre los departamentos policiales de la zona, la policía de la universidad fue llamada para imponer un mandato polémico emitido por la Oficina del Alguacil de Alamance County.

El mandato prohíbe las protestas y niega permisos de manifestación en Graham. A raíz de esto, el American Civil Liberties Union puso una demanda y una orden de distanciamiento provisional en contra de los cuerpos policiales locales. Un juez federal concedió la orden de distanciamiento el .

El hecho de que la policía de la universidad estuviera presente para imponer la orden provocó un clamor de parte de los ex-alumnos, profesores y estudiantes de Elon University, quienes exigieron que la universidad diera por terminada su participación en el acuerdo de ayuda mutua entre la Oficina del Alguacil y el Departamento de Policía de Graham.

Ver las placas y los logos de nuestra policía en Graham me hizo sentir que tenía que alzar mi voz en contra de la universidad y de esta política, dijo Kirstin Ringelberg, profesora de historia del arte en Elon University, quien ha participado en varias manifestaciones en Graham. Me demostró un apoyo simbólico y literal de parte de la universidad frente a lo que estaba sucediendo.

Su correo en contra del acuerdo de ayuda mutua, que fue enviado a todos los profesores de la universidad, recibió más de 40 respuestas de apoyo.

Yo suponía que el asunto de la vigilancia policial iba a ser más divisivo entre los profesores, dijo Ringelberg. Me sorprendió la cantidad de apoyo que recibí.

En respuesta a la polémica, Whittington designó al Consejo Académico a trabajar con él, Dotson, y con el abogado de la universidad para revisar el acuerdo de ayuda mutua y las prácticas adecuadas para el involucramiento de los departamentos policiales universitarios con los departamentos de la ciudad.

Según Whittington, el objetivo de este grupo es poder entender de mejor manera los beneficios y requisitos de los acuerdos entre las agencias policiales y considerar su mejoramiento.

Owen Covington, director de la Mesa de Noticias de Elon University, rechazó comentar al respecto mientras el proceso de revisión continua.

Quiero mantenerme optimista de que la universidad está viendo las cosas de manera diferente y que es posible que esta vez veamos un cambio de verdad, Ringelberg dijo. Pero frecuentemente, las universidades usan comités y reportes para demorar las cosas de manera que no cambiamos nada o hasta que se nos olvida el problema.

El fin de semana pasado, la policía de Elon University ayudó con el control de tráfico después de que empezaron otra vez las manifestaciones el frente al monumento confederado en Graham. Los aproximadamente 700 manifestantes que hicieron parte de la Marcha para la Justicia y Comunidad fueron enfrentados con un grupo de manifestantes del lado opuesto quienes llevaban banderas confederadas y pancartas de Trump .

Definiendo el acuerdo de ayuda mutua

Elon University no es la única universidad que hace parte de un acuerdo de ayuda mutua con los departamentos policiales locales y tampoco es la primera en enfrentar críticas por ello.

Meredith College, N.C. State University, UNC Chapel Hill, UNC Greensboro, Wake Forest University y Western Carolina University están dentro del grupo de universidades en Carolina del Norte que hacen parte de estos acuerdos.

La policía de N.C. State también ha estado recibiendo llamados para retirarse del acuerdo de ayuda mutua con el Departamento de Policía de Raleigh.

El sargento Joel Thomas, el enlace con la comunidad para la Policía de Elon University, rechazó comentar sobre la polémica — sin embargo confirmó la participación del Departamento diciendo sí, participamos en un acuerdo de ayuda mutua a nivel del condado.

Elon ha hecho parte en una serie de acuerdos de ayuda mutua desde los noventas, según un correo del Vicepresidente Senior Gerald Whittington.

El acuerdo actual en Alamance está en efecto desde el al , e incluye a los departamentos de la policía de Burlington, Elon, Mebane, Graham, Gibsonville, Haw River, Elon University, Alamance Community College y la Oficina del Alguacil.

Los acuerdos de ayuda mutua son extremadamente populares en Carolina del Norte porque tenemos muchos departamentos de policía pequeños, dijo Eric Tellefsen, un experto en cuerpos policiales quien ha liderado entrenamientos para siete de los nueve departamentos de policía en Alamance. Permite el acceso rápido a más agentes de la policía en caso de una crisis. Cuando tenemos activos estos acuerdos, podemos obtener esos recursos inmediatamente porque ya hemos resuelto el aspecto legal.

El sistema del acuerdo en Alamance, que está dentro de la legislación del estado, es uno de los cinco tipos de acuerdo de ayuda mutua en Estado Unidos.

Según el Departamento de Asistencia Judicial, este estilo de acuerdo se hace entre jurisdicciones vecinas e involucra una solicitud formal de ayuda. El acuerdo de ayuda mutua se usa menos que el acuerdo automático de ayuda mutua pero cubre un área geográfica más grande.

El acuerdo permite que un departamento de la policía pueda lidiar con crisis y eventos grandes sin tener que financiar la contratación de más agentes, Tellefsen dijo. Sin acuerdos de ayuda mutua, tenemos que o lidiar con menos seguridad de la apropiada o asumir costos mayores.

Kelly Blackwelder, jefe de policía del Departamento de Policía de la Ciudad de Elon, supervisa a 20 empleados de tiempo completo y solo 12 de ellos son agentes de patrulla.

El no hacer parte de un acuerdo de ayuda mutua afectaría de manera negativa nuestra habilidad para proveer servicios de seguridad a la comunidad de Elon, dijo Blackwelder. Nos perjudicaría porque todo lo tendríamos que hacer utilizando nuestros recursos limitados.

Desde el momento en que quedó a cargo de la policía de Elon en , Bleckwelder dijo que ha emitido dos acuerdos de ayuda mutua. Ambos involucraron a la Policía de Elon University.

Los departamentos de policía locales y de las universidades dependen a menudo de asistencia entre ellos cuando tienen eventos grandes como encuentros deportivos o ceremonias de graduación.

Es necesario poder contar con personal adicional ya que estos eventos atraen a miles de personas a la universidad. No conozco ninguna universidad que pueda lidiar con estos eventos sin ayuda, Tellefsen dijo.

El acuerdo de ayuda mutua hace que las agencias policiales firmantes puedan emitir una solicitud formal de asistencia y los demás departamentos de policía se ven obligados a responder mandando agentes, equipos y suministros

A través del acuerdo, los agentes de policía de otros departamentos han asistido a la Policía de Elon University en eventos deportivos, visitas de dignatarios y emergencias, Whittington dijo en el correo. Aunque el acuerdo  ha sido útil para nuestra universidad en el pasado, vamos a continuar evaluando de manera crítica el valor de cada solicitud de las agencias policiales en el futuro.

Revisando el acuerdo de ayuda mutua

El evento que sacó a la luz pública el acuerdo de ayuda mutua de Elon University ocurrió el cuando la Policía de Graham solicitó formalmente a Doug Dotson, director temporal de la Policía de Elon University, asistencia para controlar una multitud.

La Oficina del Alguacil de Alamance había anunciado su intención de imponer la orden el , diciendo, ningún permiso para protestar en la ciudad de Graham incluyendo el Palacio de Justicia va a ser concedido. Cualquier grupo intentando protestar sin permiso estará violando esta orden y por ende podría ser arrestado.

Anticipamos un grupo de entre 500 a 1000 personas que se congregarán principalmente alrededor del Palacio de Justicia Histórico de Alamance County y el Departamento de Policía de Graham, según la solicitud. Estamos anticipando que aquellos con opiniones contrarias también van a estar presente.

Según el acuerdo, la policía de la universidad envió a ocho agentes de la policía, dijo Whittington.

Los miembros de la comunidad de Elon University se sintieron indignados al ver a la policía de la universidad imponiendo lo que ellos ven como una orden inconstitucional y protegiendo un monumento que ellos perciben como racista.

Yo quiero que Elon esté más alineado con nuestros valores oficiales, dijo Ringelberg. El decir que estamos en contra del racismo pero al mismo tiempo trabajar con racistas demuestra que ir en contra del racismo claramente no es nuestro propósito.

Al igual que la policía de la universidad, Blackwelder envío a cuatro de sus agentes para hacer cumplir la orden.

Yo entiendo la molestia de la gente, pero el hecho es que nuestro trabajo es proteger a la comunidad Blackwelder dijo. Si otra agencia no siente que es capaz de proveer esa protección porque no tienen los recursos necesarios, es importante que nosotros respetemos el acuerdo y ayudemos.

Nosotros no somos figuras políticas. Nosotros protegemos la vida, la propiedad, y mantenemos la paz. Cuando respondemos a esas solicitudes, no estamos apoyando la agenda política o eligiendo un lado. Simplemente estamos protegiendo a la comunidad.

Mientras la polémica sobre el acuerdo de ayuda mutua se difundía, los ex-alumnos hacían otras exigencias sobre la transparencia de la prácticas policiales en la universidad.

Zach Bocian quien se graduó en el ayudó a escribir una carta a la Presidenta de Elon University, Connie Book y otros miembros del personal directivo pidiendo acceso a los registros de la policía de la universidad.

Elon puede hacer cambios dentro de su pequeña burbuja que pueden ser repetidos y utilizados en otros departamentos de policía universitarios, Bocian dijo. La responsabilidad a la transparencia y contar con un sistema formal para los reclamos públicos es fundamental, especialmente en una universidad como Elon que busca diversificar a su cuerpo estudiantil.

En respuesta a su carta, los miembros del personal directivo de la universidad invitaron a Bocian y a otros ex-alumnos a una reunión en la cual Whittington dijo que esperaba tener una respuesta formal para el .

Exigencias y prácticas policiales

Emily Sledge una estudiante de tercer año de Elon University y residente de Burlington comenzó una petición exigiendo la renuncia de Johnson. En una semana, más de 5,550 personas firmaron la petición incluyendo a Ringelberg.

Estoy frustrada y claramente no soy la única, dijo Sledge. Como comunidad necesitamos un liderazgo diferente. Espero que esta petición demuestre que aunque somos una comunidad pequeña, el cambio tiene que empezar de alguna manera. Un cuerpo de policía cuestionado afecta a toda la gente.

Durante su periodo de más de 20 años como Alguacil de Alamance, Johnson ha sido objeto de polémicas y acusaciones de racismo.

El Departamento de Justicia demandó a Johnson en el , diciendo que sus agentes perseguían desproporcionadamente a los Latinos. Johnson también fue acusado de haberle dicho a sus agentes traiganme a esos come-tacos. Un juez federal reconoció que la agencia estaba utilizando términos racistas, pero al final no procedió con la demanda.

Sledge dijo que su meta es aumentar el apoyo para que un candidato se enfrente a Johnson en la próxima elección. En el , Johnson fue el candidato único para la elección del cargo de alguacil.

Sledge espera que un nuevo Alguacil haga que los recursos del condado sean redistribuidos.

Los Estados Unidos como país le da especial énfasis a la penalización en vez de enfocarse en la rehabilitación y la educación, Sledge dijo. Si le asignamos más recursos a la educación y a la rehabilitación podemos ayudar a más miembros de nuestra comunidad en vez de castigarlos.

Durante el año fiscal del , más de $38 millones fueron asignados a la Oficina del Alguacil y a la cárcel, según el Presupuesto de Alamance.

Sledge pide la renuncia de Johnson junto a las demandas para reubicar la estatua confederada.

Figuras locales destacadas, incluyendo a Book, hicieron una llamada a la acción durante una conferencia de prensa recientemente.

Este monumento ha sido por mucho tiempo una causa de conflicto en nuestra comunidad ya que para muchos es un símbolo racista, Book dijo. Estamos recomendado la remoción del monumento de manera respetuosa y reubicarlo en un lugar más apropiado dentro del contexto histórico.

El NC News Intern Corps es un programa del NC Local News Workshop, financiado por el North Carolina Local News Lab Fund y almacenado en Elon University’s School of Communication.

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Anton Delgado

Creció en Filipinas, se graduó de la Universidad de Elon, donde se especializó en periodismo y estudios internacionales y globales. Se ha desempeñado como editor gerente en Elon News Network